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El proyecto ITER de fusión nuclear cruza el ecuador hacia su finalización física

El proyecto ITER de fusión nuclear cruza el ecuador hacia su finalización física
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Fusion for Energy (F4E) cumplió su décimo aniversario la semana pasada. Es la empresa común que se creó para proporcionar la contribución europea al proyecto ITER de fusión nuclear a través de una asociación internacional compuesta por Euratom, EE. UU., Rusia, China, India, Corea y Japón (dos tercios de la población mundial y más del 80% del PIB mundial) con el propósito de buscar una fuente abundante de energía baja en carbono. 

El proyecto ITER tiene como objetivo construir la máquina de fusión nuclear más grande del mundo para verificar la viabilidad de esta energía como fuente sostenible, ya que fundamentalmente utiliza combustibles  baratos, abundantes, y repartidos geográficamente de manera uniforme dice Foro Nuclear que señala que el agua de los lagos y los océanos contiene hidrógeno pesado suficiente para millones de años, al ritmo actual de consumo de energía. Además, no produce gases que contribuyan al efecto invernadero. La reacción en sí sólo produce helio, un gas no nocivo.

Eso sí, no se libra de radiactividad porque es inevitable que los neutrones emitidos en las reacciones de fusión la generen en la estructura del reactor. Al respecto, Foro Nuclear dice que “puede ser minimizada escogiendo cuidadosamente los materiales, de baja activación. Por tanto, no es preciso almacenar los elementos del reactor más de cincuenta años“, aunque otros expertos hablan de 100 o 150 años.

Esta forma de generar energía es distinta de la nuclear tradicional que se basa en la fisión de uranio y se produce en una bomba nuclear. Consiste en la fusión controlada de átomos para crear condiciones similares a las que se producen en el sol en el que los átomos de hidrógeno son sometidos a enormes presiones gravitatorias que les hacen colisionar entre sí y fusionarse gracias a que todo esto ocurre a temperaturas muy elevadas (en torno a 15 millones Cº).

fusion nuclear

Así, “una reacción típica de fusión nuclear consiste en la combinación de dos isótopos del hidrógeno, deuterio y tritio, para formar un átomo de helio más un neutrón“, explica Foro Nuclear. La dificultad reside en que para lograrlo se requiere una gran cantidad de energía, de ahí el reto. Esto se puede solucionar utilizando un acelerador de partículas.

La plataforma del Reactor Experimental Termonuclear Internacional, ITER, está situada en Cadarache (Francia) y es tres veces más pesada que la Torre Eiffel, con 73 metros de alto (13 por debajo de la superficie) y 23 mil toneladas de peso estimado.

Si bien ya se ha contratado alrededor del 50% del valor de la contribución europea prevista al ITER, el proyecto ofrece muchas más oportunidades para las empresas europeas en los próximos años

La construcción del proyecto se ha acelerado significativamente después de cambios importantes en su gestión en 2015, y ahora ha cruzado el ecuador hacia la finalización física, asegura la Comisión Europea en su página web.

Para cumplir con los compromisos de Europa con el proyecto, F4E ha cerrado hasta el momento contratos con más de 400 empresas europeas y 60 entidades científicas y de investigación por un total de aproximadamente 4 000 millones de euros. Los contratistas directos de F4E están ubicados en más de 20 países de la UE.

Si bien ya se ha contratado alrededor del 50% del valor de la contribución europea prevista al ITER, el proyecto ofrece muchas más oportunidades para las empresas europeas en los próximos años en diversas áreas de alta tecnología y sectores industriales de alto valor añadido, dice la Comisión.

Y es que una de las conclusiones de la Fusión Energy Conference FEC que tuvo lugar a finales de octubre de 2016 en Kyoto, Japón, fue que el sistema energético mundial del año 2050 tendrá que considerar la fusión como un elemento más. En este marco, el CIEMAT destacó que un factor clave para la participación de las tecnologías de fusión en el sistema energético global será su coste final y que el escenario más favorecedor  para su entrada en el mercado eléctrico global es aquel que coincide con los objetivos medioambientales más ambiciosos.

Fusión nuclear: pros y contras

-Utiliza combustibles, como el hidrógeno, baratos, abundantes, y repartidos geográficamente de manera uniforme.

-Según Foro Nuclear se trata de un “sistema intrínsecamente seguro: el reactor sólo contiene el combustible para los diez segundos siguientes de operación. La reacción de fusión no es una reacción en cadena, no es posible que se pierda el control. En cualquier momento se puede parar la reacción, cerrando sencillamente el suministro de combustible“.

-Hay radiactividad de la estructura del reactor, producida por los neutrones emitidos en las reacciones de fusión. Foro Nuclear dice que puede ser minimizada escogiendo cuidadosamente los materiales, de baja activación. Por tanto, no es preciso almacenar los elementos del reactor más de cincuenta años para unos o entre cien o cincuenta para otros.

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